วิธีที่รัฐบาลล้มเหลวต่อชาวผิวดำใน ‘Cancer Alley’ ของรัฐลุยเซียนา

0


RESERVE, La. — ความทรงจำดีๆ มักจะหลีกทางให้กับความโศกเศร้าอย่างยิ่งทุกครั้งที่ Patrick Sanders คิดถึงเพื่อนและเพื่อนบ้านที่เขาเติบโตมาด้วยกันที่ East 31st Street

หลายคนเสียชีวิตด้วยโรคมะเร็งจนเขาบอกว่าเขานับไม่ถ้วน โรคนี้ยังคร่าชีวิตพ่อและน้องสาวของเขาในวัย 44 ปี แซนเดอร์สเองก็กำลังเผชิญกับการกลับเป็นซ้ำของมะเร็งต่อมลูกหมาก

บล็อกเก่าของเขาในชุมชนคนผิวสีส่วนใหญ่นี้สนับสนุนโรงงานยางสังเคราะห์ที่พ่นสารเคมีในอากาศมานานหลายทศวรรษ ซึ่งหน่วยงานกำกับดูแลของรัฐบาลกลางกล่าวว่ามีแนวโน้มที่จะก่อให้เกิดมะเร็ง

สำนักงานคุ้มครองสิ่งแวดล้อมได้เตือนถึงอันตรายของโรงงานแห่งนี้เป็นครั้งแรกเมื่อเจ็ดปีที่แล้ว อย่างไรก็ตาม ยังได้รับอนุญาตให้ดำเนินการต่อไปได้ แม้ว่าจะอยู่ห่างจากโรงเรียนประถมศึกษา Fifth Ward ประมาณ 450 ฟุตก็ตาม

เมื่อต้นเดือนที่ผ่านมา กระทรวงยุติธรรมได้ฟ้องเจ้าของโรงงาน Denka Performance Elastomer LLC และเรียกร้องให้กระทรวงลดการปล่อยสารเคมีก่อมะเร็งอย่างคลอโรพรีน แต่ผู้อยู่อาศัยบางคนและแม้แต่อดีตเจ้าหน้าที่หน่วยงานมองว่าคดีนี้น้อยเกินไปหรือสายเกินไป

“EPA สามารถปิดตัวลงได้ทันที แต่พวกเขาไม่ได้ทำเช่นนั้น” Steve Gilrein อดีตรองผู้อำนวยการแผนกบังคับใช้ของ EPA ที่ดูแลรัฐลุยเซียนากล่าว “มันไม่มีเหตุผลเลยที่มันใช้เวลานานขนาดนี้ เมื่อ EPA สงสัยว่าสิ่งนี้เป็นสารก่อมะเร็ง พวกเขาควรดำเนินการอย่างเร่งด่วน พวกเขาเพิ่งออกคำสั่งที่อาจมีและควรจะออกเมื่อหลายปีก่อน”

โรเบิร์ต เทย์เลอร์ ซึ่งอาศัยอยู่ใกล้ ๆ ตลอด 82 ปี เล่าให้ฟังตรงๆ กว่านี้

“ทำไมพวกเขาถึงได้รับอนุญาตให้วางยาพิษพวกเราต่อไป” เทย์เลอร์ผู้ร่วมก่อตั้งกลุ่มชุมชน Concerned Citizens of St. John กล่าว “พวกเขาต้องหยุดจนกว่าพวกเขาจะพิสูจน์ได้ว่าปฏิบัติการได้อย่างปลอดภัย”

เรื่องราวของโรงงานแห่งนี้ยังเป็นเรื่องราวของทางเดินยาว 85 ไมล์ระหว่างนิวออร์ลีนส์และแบตันรูชซึ่งปัจจุบันรู้จักกันในชื่อ Cancer Alley เมืองนี้เหมือนกับเมืองอื่นๆ ในทางเดินอุตสาหกรรมแห่งนี้ ซึ่งครั้งหนึ่งเคยเป็นบ้านไร่ทาสก่อนที่บริษัทปิโตรเคมีจำนวนมากจะย้ายเข้ามา ก่อให้เกิดมลพิษในอากาศที่เต็มปอดของผู้อยู่อาศัยส่วนใหญ่ผิวสี

ในเขต Reserve และรอบๆ ชาวบ้านบางคนไม่เพียงแต่ชี้ให้เห็นถึงการขาดการแทรกแซงจากหน่วยงานท้องถิ่นและรัฐบาลกลาง แต่พวกเขายังไตร่ตรองว่าพวกเขาจะทำอะไรมากกว่านี้เพื่อปกป้องเพื่อนและครอบครัวของพวกเขาได้หรือไม่

แซนเดอร์สเป็นหนึ่งในนั้น เขาใช้เวลามากกว่าสองทศวรรษในคณะกรรมการโรงเรียนเขตที่ดูแลโรงเรียนประถมศึกษาฟิฟท์วอร์ด จนกระทั่งเขาเกษียณจากตำแหน่งประธานาธิบดีในเดือนธันวาคม

“มีความรู้สึกเสียใจอย่างยิ่ง” แซนเดอร์ส วัย 56 ปี ซึ่งเป็นเจ้าของสถานที่จัดพิธีศพ กล่าว “เราทำให้แน่ใจว่าเด็กๆ ได้รับการศึกษา แต่เราไม่ได้ทำให้แน่ใจว่าเด็กๆ จะปลอดภัย”

แพทริค แซนเดอร์ส เองก็กลับมาเป็นมะเร็งต่อมลูกหมากอีกครั้ง ข่าวเอ็นบีซี

‘โทษประหารชีวิต’

เมือง Reserve ที่มีประชากร 8,500 คนตั้งอยู่ริมแม่น้ำมิสซิสซิปปี้ ห่างจากนิวออร์ลีนส์ไปทางตะวันตกประมาณ 30 ไมล์

หลายครอบครัวที่นี่อาศัยอยู่ในบ้านที่บรรพบุรุษของพวกเขาสร้างขึ้นและสืบทอดมาจากรุ่นสู่รุ่น แมรี แฮมป์ตัน วัย 83 ปี กล่าวว่าพ่อของเธอทำงานทั้งชีวิตเพื่อซื้อที่ดินผืนหนึ่งซึ่งเขามอบส่วนแบ่งให้กับลูกทั้งเก้าคนของเขาแต่ละคน

“เขาคิดว่าเขาจะทิ้งมรดกไว้ให้เรา” เธอกล่าว “อันที่จริงเขาปล่อยให้เราถูกตัดสินประหารชีวิต”

เขตวัดเซนต์จอห์นเดอะแบปติสต์มีความเสี่ยงต่อโรคมะเร็งสูงที่สุดในประเทศในช่วงทศวรรษที่ผ่านมา ตามข้อมูลของ EPA ความเสี่ยงของโรคมะเร็งที่นี่สูงกว่าค่าเฉลี่ยของประเทศในปี 2014 ประมาณ 50 เท่า ปัจจุบัน ความเสี่ยงของโรคมะเร็งยังคงสูงกว่าค่าเฉลี่ยของประเทศเกือบ 7 เท่า

ในวันจันทร์ที่ผ่านมา แฮมป์ตันนั่งอยู่ที่สนามหญ้าหน้าบ้านของเธอ และชี้ไปที่บ้านไร่ใกล้เคียงหลายแห่ง ขณะที่เธอทำเครื่องหมายสมาชิกในครอบครัวและเพื่อนฝูงที่เธอสูญเสียด้วยโรคมะเร็ง

ลูกชายของเธอ. พี่ชายของเธอ พ่อของหล่อน. พี่สะใภ้ของเธอ

พี่ชายอีกคนที่อาศัยอยู่ข้างบ้านผู้เสียชีวิตก็เป็นมะเร็งเช่นกัน เธอกล่าว

“พวกเราก็เหมือนกับหนูตะเภาแถวนี้” เธอกล่าวเสริม

โรงงานที่ตั้งตระหง่านเหนือย่านแฮมป์ตันแห่งนี้สร้างขึ้นโดยบริษัทดูปองท์ในช่วงปลายทศวรรษ 1960 บริษัทผลิตนีโอพรีน ซึ่งเป็นยางสังเคราะห์ที่สามารถพบได้ในผลิตภัณฑ์ต่างๆ เช่น ชุดดำน้ำ อุปกรณ์พยุงกระดูก และเข็มขัดในรถยนต์

“พวกเราก็เหมือนหนูตะเภาแถวนี้” แมรี่ แฮมป์ตันกล่าวข่าวเอ็นบีซี

เป็นเวลาหลายทศวรรษที่ DuPont ผลิตนีโอพรีนส่วนใหญ่ในเมืองหลุยส์วิลล์ รัฐเคนตักกี้ จนกระทั่งโรงงานปิดตัวลงในปี 2551 หลังจากการตอบโต้ของสาธารณชนเกี่ยวกับมลพิษทางอากาศที่เป็นพิษ

ผู้อยู่อาศัยในเขตเซนต์จอห์นเดอะแบปติสต์กังวลมานานแล้วว่าการปล่อยก๊าซเรือนกระจกจากโรงงานอาจทำให้ชุมชนน่ารังเกียจ แต่พวกเขาไม่มีข้อพิสูจน์ พวกเขาไม่มีทรัพยากรที่จำเป็นในการต่อสู้กับบริษัทมูลค่าหลายล้านดอลลาร์หรือการสนับสนุนจากรัฐ

“เมื่อพูดถึงหน่วยงานของรัฐลุยเซียนา ฉันคิดว่าส่วนใหญ่เกี่ยวข้องกับเชื้อชาติ” Deena Tumeh ทนายความของกลุ่ม Earthjustice ที่ไม่แสวงหาผลกำไรซึ่งทำงานร่วมกับผู้อยู่อาศัยในพื้นที่กล่าว “Cancer Alley เป็นหนึ่งในตัวอย่างที่รุนแรงที่สุดของความอยุติธรรมด้านสิ่งแวดล้อมที่เรามีในประเทศนี้”

ในปี 2010 สำนักงานปกป้องสิ่งแวดล้อม (EPA) ได้จำแนกคลอโรพรีนซึ่งใช้ในการผลิตนีโอพรีนว่าเป็น “สารก่อมะเร็งในมนุษย์”

ห้าปีต่อมา Dupont ขายโรงงานให้กับ Denka ซึ่งเป็นบริษัทเคมีภัณฑ์ของญี่ปุ่น โดยยังคงเป็นโรงงานผลิตนีโอพรีนแห่งเดียวในประเทศ

โรงงาน Denka ในเมืองลาเพลซ รัฐลอสแอนเจลิสข่าวเอ็นบีซี

ประมาณหนึ่งเดือนหลังการขาย ในเดือนธันวาคม พ.ศ. 2558 สำนักงานปกป้องสิ่งแวดล้อม (EPA) เผยแพร่รายงานบนเว็บไซต์ที่ระบุว่าเขตศาสนาเซนต์จอห์นเดอะแบปติสต์มีความเสี่ยงต่อโรคมะเร็งสูงสุดในสหรัฐอเมริกาอันเป็นผลมาจากการปล่อยก๊าซเรือนกระจกของโรงงาน

แต่จนกระทั่งเดือนกรกฎาคม 2559 หน่วยงานได้จัดการประชุมชุมชนในเขตตำบลเพื่อเตือนถึงอันตรายจากโรงงาน นั่นคือตอนที่เทย์เลอร์ก่อตั้ง Concerned Citizens of St. John โดยส่วนใหญ่เพื่อต่อสู้เพื่อให้เด็กๆ ถูกนำออกจากโรงเรียนประถมฟิฟท์วอร์ด

เด็กอายุต่ำกว่า 16 ปีมีความเสี่ยงเป็นพิเศษต่อสารก่อมะเร็ง เช่น คลอโรพรีน ตามข้อมูลของ EPA

ภายใต้แรงกดดันจากหน่วยงานกำกับดูแลของรัฐ Denka ตกลงในปี 2560 ที่จะติดตั้งอุปกรณ์ที่ออกแบบมาเพื่อลดการปล่อยคลอโรพรีน บริษัทกล่าวว่าได้ลดการปล่อยก๊าซเรือนกระจกลงประมาณ 85% ตั้งแต่ปี 2558

สถานีตรวจวัดคลอโรพรีนใกล้กับโรงเรียนประถมศึกษาเขตที่ 5ข่าวเอ็นบีซี

แต่ในปี 2020 การทดสอบทางอากาศของ EPA บันทึกการเพิ่มขึ้นของคลอโรพรีนใกล้โรงเรียนซึ่งสูงกว่าระดับที่แนะนำของ EPA ถึง 8,300% สำหรับการสัมผัสในระยะยาว

เด็นก้าปฏิเสธว่าโรงงานของตนกำลังสร้างอันตรายต่อชุมชน

“ไม่มีหลักฐานใดที่บ่งชี้ว่าการดำเนินงานของบริษัททำให้เกิดความเสี่ยงที่เพิ่มขึ้นต่อผลกระทบด้านสุขภาพในเขตเซนต์จอห์นเดอะแบปติสต์” โฆษกของ Denka กล่าวเพื่อตอบสนองต่อคำร้องขอความคิดเห็นสำหรับบทความนี้

ขณะที่กลุ่มชุมชนและนักอนุรักษ์สิ่งแวดล้อมผลักดันให้มีการแทรกแซงจากรัฐบาล รัฐบาลกลางกล่าวโทษเจ้าหน้าที่ของรัฐที่นิ่งเฉยมานานหลายปี

ในเดือนตุลาคม สำนักงานความยุติธรรมด้านสิ่งแวดล้อมและสิทธิพลเมืองภายนอกของ EPA กล่าวในจดหมายว่า ผู้อยู่อาศัยผิวดำสัมผัสกับมลพิษทางอากาศที่เป็นอันตรายอย่างไม่เป็นสัดส่วน เนื่องจากความล้มเหลวของกรมคุณภาพสิ่งแวดล้อมของรัฐลุยเซียนาและกรมอนามัยของรัฐลุยเซียนาในการดำเนินการที่รุนแรงยิ่งขึ้น

EPA กล่าวว่าการสอบสวนเผยให้เห็นว่าหน่วยงานของรัฐมองข้ามอันตรายของคลอโรพรีน และมองข้ามข้อกังวลของผู้อยู่อาศัยว่าเป็น “การแพร่เชื้อ”

นอกจากนี้ยังขอให้หน่วยงานของรัฐพิจารณาว่ามีสถานที่ที่ปลอดภัยกว่าในการเคลื่อนย้ายเด็กๆ จาก Fifth Ward Elementary หรือไม่

กรมอนามัยของรัฐลุยเซียนาเคยทำอย่างนั้นจริงเมื่อประมาณสี่ปีก่อน แต่ท้ายที่สุดแล้วพบว่ามันไม่สมเหตุสมผลเลยที่จะย้ายเด็กนักเรียนไปยังสถานที่อื่นภายในชุมชน เพราะจะไม่ลดความเสี่ยงต่อโรคมะเร็งของพวกเขา ซึ่งเป็นการยอมรับว่าไม่มีส่วนใดของนักบุญยอห์นเดอะแบปทิสต์ปราศจากอากาศที่เป็นพิษ

โรงเรียนประถมศึกษาวอร์ดที่ห้าข่าวเอ็นบีซี

Vickie Boothe นักระบาดวิทยาและวิศวกรสิ่งแวดล้อมที่ทำงานให้กับ EPA และศูนย์ควบคุมและป้องกันโรคมานาน 33 ปี กล่าวว่า มีความผิดมากมายที่เกิดขึ้นภายในรัฐ

“มันเป็นส่วนหนึ่งของวัฒนธรรมลุยเซียนาที่เต็มใจเสียสละผู้อยู่อาศัย โดยเฉพาะชนกลุ่มน้อยและมีรายได้น้อย ในนามของความอยู่รอดทางเศรษฐกิจของอุตสาหกรรมปิโตรเคมีของรัฐหลุยเซียนา” บูธ ผู้ให้คำปรึกษากลุ่มชุมชนท้องถิ่นเกี่ยวกับผลกระทบต่อสุขภาพของทางอากาศกล่าว มลพิษนับตั้งแต่เกษียณอายุในปี 2562

“เจ้าหน้าที่ของรัฐเพิกเฉยต่อข้อกังวลและเพิกเฉยต่อหลักฐาน” เธอกล่าวเสริม

Gilrein อดีตเจ้าหน้าที่ EPA กล่าวว่าเขาเชื่อว่า EPA เป็นผู้รับผิดชอบส่วนใหญ่

คำวิจารณ์ของ EPA ต่อหน่วยงานของรัฐนั้น “ค่อนข้างไร้สาระ เพราะรัฐหลุยเซียนากำลังดำเนินโครงการที่ EPA ออกแบบ มอบหมายให้พวกเขา และให้ทุนบางส่วน” เขากล่าว

“EPA กำลังหันเหความสนใจและเป็นแพะรับบาปให้กับรัฐ”

โฆษกของ EPA ไม่ตอบสนองโดยตรงกับคำกล่าวของ Gilrein แต่กล่าวว่า “ไม่มีข้อสงสัยใดๆ ที่ข้อกังวลด้านสุขภาพที่เร่งด่วนของชุมชนนี้ถูกมองข้ามโดยฝ่ายบริหารในอดีต”

โฆษกกล่าวเสริมว่าหน่วยงานได้ดำเนินการ “ดำเนินการทางกฎหมายที่สำคัญ” เพื่อแก้ไขปัญหา โดยอ้างถึงการฟ้องร้องของกระทรวงยุติธรรมต่อ Denka และคำสั่งที่กำหนดให้บริษัท “ยุติการปฏิบัติที่ไม่ปลอดภัยสำหรับการจัดการและการจัดการขยะอันตราย”

กรมอนามัยหลุยเซียน่าปฏิเสธที่จะแสดงความคิดเห็น

ในแถลงการณ์ กระทรวงคุณภาพสิ่งแวดล้อมแห่งรัฐกล่าวว่า “หน่วยงานมีและยึดถือสวัสดิการของชุมชนเป็นความสำคัญสูงสุดมาโดยตลอด” และ “จะยังคงทำงานร่วมกับ EPA และ Denka ต่อไปเพื่อให้ได้ผลลัพธ์ที่ดีที่สุดเท่าที่จะเป็นไปได้ ”

‘จำการต่อสู้’

Michael Regan ผู้ดูแลระบบ EPA ไปเยี่ยมเขตปกครองในปี 2021 ในระหว่างการทัวร์รัฐทางตอนใต้เพื่อดึงความสนใจว่ามลพิษทางอุตสาหกรรมส่งผลกระทบต่อชุมชนชนกลุ่มน้อยที่มีรายได้น้อยและส่วนใหญ่อย่างไร

รีแกน ซึ่งเป็นชายผิวดำคนแรกที่ได้รับงานนี้ ได้ให้ความหวังแก่คนบางคนในเขตเซนต์จอห์นเดอะแบปติสต์ว่า รัฐบาลกลางจะให้ความสำคัญกับข้อกังวลของพวกเขาอย่างจริงจัง

ผู้บริหาร EPA Michael Regan เอริก แวนซ์ / USEPA
Michael Regan (ซ้าย) พร้อมด้วย Robert Taylor ศูนย์ และสมาชิกชุมชนคนอื่นๆ นอกโรงเรียนประถมศึกษา Fifth Wardเอริก แวนซ์ / USEPA

“บริษัทไม่ได้ดำเนินการไปไกลหรือเร็วพอที่จะลดการปล่อยก๊าซเรือนกระจกหรือรับประกันความปลอดภัยของชุมชนโดยรอบ” เขากล่าวในแถลงการณ์หลังจากยื่นฟ้อง Denka ในเดือนกุมภาพันธ์

Denka เรียกคดีนี้ว่า “มีแรงจูงใจทางการเมือง” และกล่าวว่าบริษัท “ปฏิบัติตามใบอนุญาตทางอากาศและกฎหมายที่บังคับใช้” บริษัทฟ้องร้อง EPA หนึ่งเดือนก่อนการฟ้องร้องของกระทรวงยุติธรรม โดยกล่าวหาว่าระดับการปล่อยคลอโรพรีนที่ยอมรับได้ของหน่วยงานนั้นขึ้นอยู่กับ “วิทยาศาสตร์ที่ล้าสมัยและผิดพลาด”

แม้ว่าการฟ้องร้องของกระทรวงยุติธรรมจะถูกมองว่าเป็นการดำเนินการที่สำคัญ แต่ก็จะไม่ทำให้เกิดการเปลี่ยนแปลงในทันที

Tumeh ทนายความของ Earthjustice ตั้งข้อสังเกตว่าคดีดังกล่าวไม่ได้ระบุว่า Denka ต้องลดการปล่อยก๊าซเรือนกระจกหรือกำหนดเวลาเท่าใด คดีนี้อาจยืดเยื้อในศาลเป็นเวลาหลายปีก่อนที่บริษัทจะถูกบังคับให้ทำการเปลี่ยนแปลงใดๆ

“EPA ตัดสินใจว่าจะไม่ดำเนินการเร็วพอที่จะปกป้องชุมชนนี้” เธอกล่าว

โรเบิร์ต เทย์เลอร์ กับหลานชายของเขา ไคโรมารยาทโรเบิร์ตเทย์เลอร์

โฆษกสำนักงานปกป้องสิ่งแวดล้อม (EPA) กล่าวว่าหน่วยงานได้ดำเนินการหลายครั้งทันทีหลังจากที่รีแกนเดินทางไปยังภูมิภาคนี้ รวมถึงการส่งผู้ตรวจสอบไปที่โรงงานเดนกา เพื่อระบุแหล่งที่มาของการปล่อยก๊าซเรือนกระจกที่ไซต์งาน

“EPA จะเสนอกฎในปลายเดือนนี้ที่ใช้กับโรงงานเคมี รวมถึงโรงงาน Denka ที่มีศักยภาพในการคุ้มครองด้านสาธารณสุขที่สำคัญสำหรับชุมชนนี้และอีกหลายแห่งทั่วประเทศ” โฆษกกล่าวเสริม

ไม่มีการให้รายละเอียดเพิ่มเติม

เทย์เลอร์และแฮมป์ตัน ซึ่งทั้งคู่อายุ 80 กันแล้ว กล่าวว่าพวกเขาไม่เคยคิดเลยว่าพวกเขาจะกลายมาเป็นนักเคลื่อนไหวด้านสิ่งแวดล้อมในช่วงบั้นปลายของชีวิต มีหลานทั้งคู่ พวกเขาบอกว่าพวกเขาไม่ต้องการเห็นคนรุ่นต่อไปสัมผัสกับสารพิษที่ Fifth Ward Elementary หรือที่อื่นใดในชุมชน

แฮมป์ตันหลั่งน้ำตาด้วยความดีใจเมื่อเธอรู้ว่ากระทรวงยุติธรรมฟ้องเดนกา แต่เธอรู้ว่าการต่อสู้ยังไม่สิ้นสุด

“บางครั้งฉันรู้สึกหดหู่และเหนื่อยมาก” เธอกล่าว “แต่แล้วคุณก็พูดว่า ‘เฮ้ จำการต่อสู้นั้นไว้ได้ไหม’ นี่คือสิ่งที่คุณต้องทำ ‘”



Source link

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *